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微软加速器:不断迭代和更新的B2B平台

     

  黄震:式创新(Open Innovation)的观察者、研究者。目前供职于汽车行业某全球知名企业,负责中国业务战略与对外合作;曾担任罗兰贝格云赛创新中心运营部总监,并在曼海姆大学商学院期间导师学习并研究式创新。

  在一家沃尔玛门店,马先生像往常一样把挑选的橙子放到自助服务秤上,正准备在屏幕上翻页选择,屏幕上已经跳出窗口,显示出橙子的名称、单价以及重量等,马先生点击确认,标签就立刻打印完成了。

  马先生看着这台自助服务秤,满是好奇,他发现称重机上方加了一个摄像头,其他也没什么不同。“非常方便,快了很多啊!”马先生推着车走了。

  不远处,沃尔玛的员工Amy和Alice正在观察和记录顾客使用自助服务秤的反馈,她们翻看4月份的运营数据,发现顾客称重时长比原来减少了6-8秒,高峰期的称重效率提升了40%。

  看似普通的自助服务秤,背后包含着图像识别、机器学习、人工智能、云计算等多项黑科技,服务提供商是一家名为“码隆科技”的初创企业。沃尔玛、码隆科技、世界500强、初创企业、零售巨头、科技公司……这一系列组合的背后,浮现出一个我们熟悉而又陌生的名字:

  在James的印象中,几乎每周都有两三家世界500强企业的高管团队或是技术、创新团队的领导层来到微软加速器参观访问和交流。虽然James语调轻松,但笔者了解到,每次接待大企业的参访,James和他的团队都会画很多时间研究来访企业的业务以及产品,并且了解他们在数字化转型过程中的痛点和难题。针对这些难点和需求,他们会在微软加速器的“校友”网络中寻找合适并有意愿的企业,一起参与和大企业团队做沟通和交流。

  码隆科技的管理团队和沃尔玛的创新团队正式在微软加速器举办的一场活动中相识的。大家在非常平等和的中交流了对于零售行业数字化转型的观点,沃尔玛团队分享了他们在业务发展过程中的问题,码隆科技的管理团队分享了他们的技术方案以及观察。

  在不断的沟通和交流过程中,码隆科技的“自服秤图像识别解决方案”与沃尔玛的业务场景与运营痛点做了更为紧密的链接,也得到了沃尔玛团队的认可,于是,解决方案开始在沃尔玛的门店中开始布置,并在真实场景下开始技术验证。

  除了许多活动和交流,微软加速器还和许多大企业联合举办活动,在真实业务场景下探求初创企业和大企业的技术与业务的结合。例如微软加速器和沃尔玛组织了HackTour创客行活动,来自微软加速器的10多家创业一起来到沃尔玛的门店,参观了门店后仓、O2O订单拣货区、顾客服务前台、收银台等区域。各位创业企业的代表们能够在参观过程中细致观察,并且和沃尔玛的专家们及时沟通和交流。

  帮助初创企业链接大企业的微软加速器,在创投圈中一直流传着这句话:“比哈佛还难进。”更有意思的问题是,微软作为一家科技公司,为何要做一个加速器呢?

  2012年3月14日,第一个Windows Azure加速器在特拉维夫赫兹利亚(Herzliya)的微软以色列研发中心发起设立。设立加速器是希望“和未来有机会成为大公司的创业公司一开始就建立良好的关系,把他们当作微软的早期客户来培养”。在初始阶段,Windows Azure加速器就确立了“帮助但不获取”(Assist but not Acquire)的模式,由微软提供技术支持、商业合作以及联合销售的机会,同时不占初创企业的股份。

  仅仅三个月之后的2012年7月7日,微软全球第三家加速器就在发起成立,当时的名字还叫“微软云加速器”(Microsoft Accelerator for Windows Azure)。相比起第一期申请的50家创业企业,之后的每期申请数量逐年递增,2016年之后,每一期都能收到超过1000家企业的报名,最终入选的企业只有15-20家,一时间,“比哈佛还难进”的说法让微软加速器在创投圈内获得了很高的声誉。2012年微软加速器在中国设立,唯一一家连续六年获得投中信息(China Venture)评选的年度“中国最佳孵化器Top 10”或“中国最佳众创空间Top 10”称号。

  2016年5月,微软全球第八家,中国第二家,微软加速器入驻上海。这标志着中国成为全球目前唯一拥有两家微软加速器的国家。2019年秋季,和上海的加速器合二为一,成为微软加速器中国。

  在不断发展进化的过程中,微软加速器在中国也呈现出许多接近本土市场,极具特色的不同点。在最初发展的2、3年内,微软加速器的团队,还会帮助创业团队做招聘工作,帮助他们在快速的发展过程中找到高质量的人才;同时还会帮助创业团队进行宣传,让创业公司的声音可以在市场上发出且被潜在客户听到。

  在之后的发展过程中,微软加速器的管理团队在不断的摸索中,形成以下一些观察:首先,初创企业认为,微软加速器带给他们最大的价值之一就在于帮助他们对接大企业客户,针对大企业痛点,由初创企业提供创新解决方案,创作双方直接商务合作的机会,帮助初创企业实现业务的快速增长。因为初创企业在发展过程中,开拓客户是一个很大的难点,也是他们的刚需;

  其次,许多大企业的确对于创新的行业解决方案非常感兴趣,但是更希望拿到成品,更希望拿到直接可以应用的解决方案;微软本身是一个平台化的公司,具有很多垂直领域的行业专家,扶持初创企业成为微软生态圈的合作伙伴,与初创企业携手共同发展,为大企业提供创新的解决方案。

  在这些洞见的基础上,2017年开始,微软加速器开始从自身出发构建一个包含大企业和初创企业的网络。首先,通过对于这些行业龙头企业的调研,微软加速器可以更加清晰的了解行业的领先企业目前在服务消费者过程中发生的问题,也可以更加明确技术创新所需要解决的实际问题,在此基础上对于初创企业的选择也会更有针对性;其次,与专注各个细分领域的初创公司的合作,可以使得微软作为一家平台公司,依然可以非常灵活的与各个行业进行链接,并且提供包含微软服务和产品的行业解决方案;再次,初创企业获得了微软的技术背书甚至是市场和销售方面的支持,也可以更有机会获取行业龙头企业的青睐乃至之后的订单。

  与此同时,微软加速器开始与制造业、服务业、金融等行业的大企业例如戴姆勒、霍尼韦尔、可口可乐、万达、中国银行、太平洋保险等形成合作伙伴,通过定期的交流和分享去寻找企业在业务过程中真正的痛点。微软加速器北亚CEO兼董事总经理James Chou在接受时候谈到,微软作为数字化转型的专家,在前期和企业沟通交流的时候,就可以帮助企业管理预期,了解从哪些领域入手可以较好的进行业务的数字化。我们在对接大企业和初创企业之前,花大量时间深入了解企业需求,熟知微软加速器校友企业的技术能力和解决方案,做到精准高效的对接,为大企业提供有针对性的行业解决方案,实现共赢,这就是微软加速器所做的价值所在。

  在2019年底之前,微软加速器一直以来的关注重点是A轮到B+轮之前的公司,因为这些公司往往已经度过了初创期,在产品以及行业解决方案中已经有很好的应用案例。另外,微软加速器在招募时候也提出了要求,希望初创企业可以与微软的销售团队合作一起,向微软客户提供融合了初创企业的行业解决方案以及微软云平台的打包方案,实现多方共赢的局面。

  2017年8月,微软将“人工智能”正式加入到公司战略发展的愿景之中,在年报中表示,“我们的战略愿景是通过为智能云世界和由AI支撑的前沿领域提供平台和生产了服务来实现发展。”为了将技术进行更好的落地,2018年年初,微软宣布了一个雄心勃勃的目标,希望成为全球B2B初创企业商业用云的领先供应商(Leading enterprise cloud for B2B startups in the world)。之后的2月14日,微软宣布推出Microsoft for Startups,并承诺之后的2年投入5亿美金的联合销售(Co-Selling)资源,并将为客户对接初创公司的创新解决方案纳入到微软全球销售的业绩考核。微软加速器的英文名从之前的Microsoft Accelerators更名为Microsoft for Startups。

  微软加速器(Microsoft for Startups)旗下分别设有微软加速器创业扶持计划和微软加速器创业加速计划。自2019年12月底开始,扶持计划在中国实行24/7全年滚动招募,覆盖种子轮到C轮的高科技初创企业。加速计划招募依旧一年两次,但限于从扶持计划的入选企业中进行选拔。

  2020年4月底,码隆科技与沃尔玛中国共同打造的自服秤图像识别解决方案正式发布,并且计划在今年内,落地沃尔玛在全国的百店。

  在入选微软加速器之后,除了持续的技术支持,微软加速器的团队还帮助尚处于早期创业状态的码隆科技组建并加强团队,梳理商业模式。在之后的发展过程中,微软加速器帮助码隆科技与行业头部企业建立链接和合作,促成技术方案的落地和实现。

  在此过程中,不仅微软的平台产品得到了更多的应用和实践,同时微软加速器也进一步增强了与校友企业以及行业领先企业的沟通和链接,形成良性的外部正循环。而下一次的合作共赢,也许就在这持续的循环在孕育、萌芽。

  同时,码隆科技也在与众多零售行业龙头企业合作的过程中不断发展,截止到笔者完稿时,已经完成了B+轮融资,投资人包括软银中国和埃森哲。同时也获得了微软“金牌合作伙伴”的认证。

  微软加速器作为微软的全球项目,其盈利性问题一直是引发讨论和疑惑的话题。一直以来,微软加速器为高科技初创企业提供许多微软的内部资源以及VC、500强大客户、一流导师等资源,帮助其成长,以此将这些高成长型企业打造成微软云的生态合伙伙伴。

  在发展过程中,微软加速器,逐渐把自己发展成为创投生态圈中的关键环节,甚至自身就成长为平台。通过许许多多的微软加速器校友企业,微软自身的产品和服务加上了初创企业的行业解决方案,,成为一个B2B端的平台领导者加行业专家。

  不仅如此,微软加速器自身也形成了一个闭环:首先通过和龙头企业的交流和沟通,了解行业真正面临的问题和痛点,从而带着问题去有针对性的选择初创企业;在此基础上发展出的初创企业的行业解决方案和微软Azure云技术的有机结合,又可以真正解决龙头企业的问题。

  当然,这些洞见以及变化的基础,是基于微软加速器几年如一日的不间断投入。同时,在微软加速器的组织结构下,CEO和CTO的双人组合形成高效灵活的特种部队,在发展的过程中不断倾听公司内部以及市场的声音,不断做出回应和调整。这支敏捷的专业团队,也是我们值得借鉴和参考的。

  在中国的国内外企业实践式创新还有哪些优秀案例?实践式创新的过程中有哪些难点?又有哪些突破?我们,未完待续……

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